Sustancias contaminantes y sus efectos en la calidad del agua

Sustancias contaminantes y sus efectos en la calidad del agua

20/11/2015

Sustancias contaminantes y sus efectos en la calidad del agua



Autor: Soluciones Medioambientales y Aguas, S.A

Blog: www.smasa.net/blog


Antecedentes

 
La contaminación de las aguas superficiales y subterráneas –ríos, lagos, embalses, acuíferos, humedales o mares- se produce como resultado de la actividad del hombre, con la que se introducen sustancias que modifican su composición y deterioran su calidad, dificultando su uso e imposibilitando además que cumpla su función ecológica.
 
Conocer qué elementos pueden contaminar el agua y cuál es su papel en el deterioro de su calidad es fundamental para anticiparse al origen de posibles desastres medioambientales y poder prevenir los devastadores efectos que podrían producir tanto en el medioambiente como en la salud humana.
 
En este sentido, es clave incidir en la importancia de tratar adecuadamente, y en función de sus características, las aguas residuales antes de verterlas a un curso de agua no contaminada para evitar así poner en riesgo el ecosistema acuático y la transmisión de enfermedades a través de la cadena alimentaria.
 


Contaminacion de las aguas

 
La contaminación de las aguas puede deberse a la presencia de:
 

Agentes patógenos
 
Son entidades biológicas -bacterias, virus, parásitos u otros organismos- capaces de producir enfermedades en el ser humano, en los animales o en los vegetales. En el caso del agua, estos microbios suelen proceder de los desechos de carácter orgánico que se han vertido en ríos, lagos o embalses sin haber sido tratados previamente, y de forma adecuada, para reducir su carga contaminante.
 

Compuestos químicos orgánicos
 
Son aquellas sustancias químicas que contienen carbono y han sido fabricadas por el hombre como el petróleo, la gasolina, los plásticos, los plaguicidas o los detergentes.
 
Para que estas moléculas orgánicas se descompongan en el agua, es necesaria la actuación de bacterias que requieren oxígeno, lo que puede provocar que, si el agua se vierte sin depurar, se agote el oxigeno presente en ella, destruyendo como consecuencia las formas de vida acuática existentes.
 
Cabe señalar que este tipo de sustancias pueden permanecer en el agua durante un largo periodo de tiempo, ya que al ser creadas de forma artificial, poseen estructuras moleculares muy complejas y difíciles de degradar por los microorganismos.
 

Desechos orgánicos
 
Son el conjunto de residuos orgánicos –aceites, grasas, proteínas, entre otros- producidos por los seres humanos o animales. Incluyen heces y otros materiales que pueden ser descompuestos por bacterias aeróbicas, es decir, en procesos con consumo de oxígeno. Cuando este tipo de desechos se encuentran en el agua en altas cantidades, generan que la proliferación de bacterias necesarias para su degradación sea mayor y, por lo tanto, consuman más oxígeno del debido, causando la muerte de las especies.
 

Sustancias químicas inorgánicas
 
Se trata de ácidos, sales o metales tóxicos, como el mercurio o el plomo, cuya presencia en el agua en grandes cantidades pueden causar graves daños en los ecosistemas acuáticos, reduciendo la biodiversidad. Provienen de los vertidos domésticos, agrícolas e industriales, que pueden contener distintos compuestos químicos. En ocasiones, son liberados directamente a la atmósfera e incorporados por la lluvia.
 
Puede darse la circunstancia de que este tipo de contaminantes se acumulen en la cadena alimentaria, generando que los depredadores consuman presas contaminadas. De este modo, los seres humanos pueden quedar expuestos a contaminantes químicos al comer pescado o marisco contaminado, beber agua o practicar actividades recreativas.
 
La contaminación química también puede repercutir negativamente en el rendimiento de actividades productivas como la agricultura o la ganadería, en las que el agua es un elemento esencial.
 

Nutrientes vegetales inorgánicos (nitrógeno y fósforo) 
 
El exceso de nutrientes vegetales puede ocasionar un crecimiento excesivo de las plantas acuáticas.
 
Nitratos y fosfatos son sustancias solubles en agua y que las plantas necesitan para su desarrollo. Sin embargo, si se encuentran en una cantidad excesiva, pueden producir un crecimiento desmesurado de las algas y otros organismos, modificando las condiciones del medio al necesitar consumir una mayor cantidad de oxígeno para su desarrollo, y provocando el fenómeno que se conoce como eutrofización de las aguas.
 
La proliferación de algas provoca además un enturbamiento de las aguas, lo que impide que la luz penetre hasta el fondo del ecosistema y se lleve a cabo la fotosíntesis –productora del oxigeno libre-. Cuando estas algas y vegetales se mueren, los microorganismos que se encargan de su descomposición, aumentan en el proceso su consumo de oxígeno. Como consecuencia de esta actividad aerobia, en el fondo se agota el oxígeno y el ambiente se vuelve anóxico, es decir, carente de oxígeno, haciendo imposible la supervivencia de las especies que pueblan el ecosistema. El resultado es un agua con mal aspecto y olor, e inutilizable.
 

Sedimentos o materias suspendidas
 
Partículas insolubles de suelo que enturbian el agua y dificultan procesos como la fotosíntesis. La turbidez que provocan en el agua dificulta la vida de algunos organismos y los sedimentos que se van acumulando destruyen lugares de alimentación o desove.
 

Sustancias radiactivas
 
Isótopos radioactivos solubles que pueden estar presentes en el agua, derivados de la energía nuclear y de la actividad de centrales termonucleares, y que son perjudiciales para la salud del hombre y de los seres vivos.
 

Contaminación térmica
 
Se produce cuando aumenta la temperatura del agua de los ríos o embalses a causa de la liberación de agua caliente procedente de centrales de energía o de actividades industriales, provocando la disminución de la capacidad del agua para contener oxígeno, afectando así a la vida de las especies acuáticas.
 

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