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Del saneamiento a la recuperación de productos biológicos y el reciclado del agua


25/02/2020

I+D+i
Del saneamiento a la recuperación de productos biológicos y el reciclado del agua

 

  • Los procesos y productos de INCOVER están preparados para cerrar el círculo de la economía circular en el ámbito de las aguas residuales mediante la explotación de sus tesoros ocultos
 
Investigadores financiados con fondos europeos han creado una economía circular en materia de aguas residuales que emplea tecnologías y procesos rentables y respetuosos con el medio ambiente que convierten las aguas residuales en bioenergía y productos biológicos de alto valor.
 
Se espera que la demanda de agua aumente considerablemente en los próximos decenios. Al mismo tiempo, casi una quinta parte de la población mundial ya se ve afectada por la escasez de agua y es probable que la situación empeore.
 
El proyecto INCOVER, financiado con fondos europeos, identificó una situación favorable para todas las partes que consiste en transformar la misión del tratamiento de las aguas residuales: del saneamiento a la recuperación de productos biológicos y el reciclado del agua.
 
Valor de las aguas residuales
 
Tal como explica Juan Antonio Álvarez Rodríguez, coordinador del proyecto, «INCOVER transforma las aguas residuales en productos valiosos basándose en un enfoque de "economía circular"». Los científicos desarrollaron tecnologías innovadoras para la producción de biomasa, la digestión anaerobia y la recuperación de nutrientes y agua para efluentes procedentes de aguas residuales municipales, industriales y agrícolas.
 
Los bioplásticos, como los polihidroxialcanoatos (PHA, por sus siglas en inglés) compostables y degradables en el mar, tratan a duras penas de competir con los polímeros basados en combustibles fósiles convencionales, en gran medida debido a los costosos mecanismos de producción.
 
INCOVER utilizó aguas residuales con un alto contenido orgánico para proporcionar carbono como substrato de bajo coste para comunidades de microalgas y bacterias sin la necesidad de realizar una esterilización cara.
 
Según Álvarez: «El innovador proceso de producción de PHA permitió recuperar con éxito 2,6 kilos de PHA al día a partir de sistemas fototróficos de microalgas y bacterias, tratando las aguas residuales procedentes de los hogares y otras aguas residuales con alto contenido orgánico. Con una eficacia de extracción de PHA del 85 %, las plantas pueden esperar unos ingresos de 1,06 euros por metro cúbico de aguas residuales».
 
Gracias a INCOVER, la industria de los plásticos puede extraer un PHA sostenible y respetuoso con el medio ambiente de manera rentable.
 
Además, INCOVER suministró una tecnología de limpieza de biogás respetuosa con el medio ambiente que ayuda a cumplir unos reglamentos que cada vez son más estrictos en todo el mundo. «La tecnología de limpieza de biogás puede proporcionar ocho metros cúbicos de biometano de alta calidad al día, adecuado para inyectarlo en redes de gas natural o para utilizarlo como biocarburante en vehículos», comenta Álvarez.
 
Este biometano también se puede utilizar para alimentar la propia planta de tratamiento de aguas residuales, lo cual compensa considerablemente los costes de explotación y la huella de carbono de la planta.
 
El consumo de agua para usos agrícolas representa el 38 % de las extracciones mundiales de agua dulce. INCOVER desarrolló un sistema de oxidación anódica y de ultrafiltración alimentado por energía solar.
 
Tal como explica Álvarez: «Los sistemas rentables de desinfección del agua pueden proporcionar 10 metros cúbicos diarios de efluentes de aguas residuales libres de patógenos para el riego y usos industriales».
 
Además de las tecnologías del PHA, el biometano y la purificación del agua, INCOVER también desarrolló procesos que permiten recuperar 30 kg diarios de ácidos orgánicos con una alta demanda industrial y un 60-70 % de fósforo y nitrógeno que se van a utilizar directamente como biofertilizantes. Estas tecnologías de valor añadido se demostraron a escala real en tres lugares de Europa.
 

Respaldo a su aplicación

 
A fin de ayudar a las autoridades y los responsables de las instalaciones a elegir las tecnologías y de apoyar el debate para su absorción por el mercado, INCOVER también desarrolló un sistema de apoyo a las decisiones (DSS) adaptado a la tecnología y basado en un marco de análisis de la sostenibilidad del ciclo de vida.
 
Se espera que las tecnologías y los productos de INCOVER reduzcan los costes generales de explotación y mantenimiento de las plantas de tratamiento de aguas residuales municipales e industriales en al menos un 50 %.
 
INCOVER presentó estas tecnologías en 101 eventos y publicó 73 notas de prensa. Los resultados obtuvieron reconocimiento internacional, que incluye ganar el primer premio en la categoría Iniciativa de recuperación de lodos y recursos del año del Water Industry Award 2018 y ser uno de los diez ganadores del concurso POWER Idea Contest for Sustainable Communities 2019.
 
Los procesos y productos de INCOVER están preparados para cerrar el círculo de la economía circular en el ámbito de las aguas residuales mediante la explotación de sus tesoros ocultos.
 

Fuente cordis.europa.eu


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